Romeinen in het duister

Door Dina Bemelmans - Gewapend met een kaars dalen we af in de Romeinse Katakomben van Valkenburg. We moeten dicht bij elkaar blijven en mogen de gids niet uit het oog verliezen. Het is namelijk gemakkelijk om in dit duistere gangenstelsel te verdwalen. De voormalige mergelgroeve is aan het begin van de twintigste eeuw omgetoverd tot een replica van de mooiste en interessantste catacomben uit het oude Rome. En met ‘replica’ wordt hier echt een exacte kopie bedoeld. De witte mergelsteen van Zuid-Limburg is vulkanisch zwart geverfd, de algenvlekken zijn overgenomen in de wandschilderingen en de sporen van grafrovers zijn in de graven uitgehouwen.

Van mergelgroeve naar heiligengraf

Van een stoer cassettenplafond in een groepscatacombe tot een lieflijk, hemels tafereel in een familiegrafkamer: de gids laat ons een breed scala aan verschillende soorten grafruimtes zien. Samen ontrafelen we een Latijnse tekst over ware liefde en herkennen we de vier seizoenen in de plafondversiering van een heiligengraf. Deze indrukwekkende ruimtes stammen uit het begin van de twintigste eeuw. De Tilburgse textielgigant en Romeinenliefhebber Jan Diepen bezat een stuk grond in Valkenburg en wilde hier iets speciaals mee doen, iets wat hij zelf mooi vond, maar wat het publiek ook zou waarderen. Samen met architect dr. Pierre Cuypers besloot hij de oude mergelgroeve op zijn land te veranderen in een toeristische attractie, iets wat de meeste mensen in deze regio nog nooit gezien hadden. De Romeinse Katakomben in Valkenburg waren geboren en brachten een stukje ondergronds Rome naar Nederland.

Toegepaste kennis

In de laatste catacombe wordt er niks uitgelegd, maar moeten we met de kennis die we tijdens de rondleiding hebben opgedaan, proberen te achterhalen in wiens tombe we terecht zijn gekomen. Samen weten we het mysterie te ontrafelen en wordt de rondleiding afgerond. Op weg naar buiten wachten twee tijdelijke exposities: Reflections en Capella Greca in restauratie. In Reflections gaan schrijvers in gesprek met mythische en Bijbelse personages afgebeeld in de Katakomben. Capella Greca gaat over het restauratieproces van de zwaar beschadigde catacombekapel. Zeker ook het bezoeken waard!